Las emisiones de contaminantes atmosféricos causadas por el hombre cayeron durante la desaceleración económica del COVID-19 del año pasado, lo que mejoró la calidad del aire en algunas partes del mundo, mientras que los incendios forestales y las tormentas de arena y polvo en 2020 empeoraron la calidad del aire en otros lugares, según un nuevo informe de la Organización Meteorológica Mundial (OMM). Dos científicos del Instituto Cooperativo de Investigación en Ciencias Ambientales (CIRES) de la Universidad de Colorado Boulder que trabajan en los laboratorios de la NOAA contribuyeron al primer Boletín de Calidad del Aire y Clima de la OMM , publicado el 3 de septiembre.

El boletín destaca las conexiones entre la calidad del aire y el cambio climático, incluida la forma en que los patrones climáticos persistentes amplificaron las condiciones de los incendios forestales de 2020, lo que provocó un aumento de la contaminación por material particulado a escala regional; el impacto de las restricciones de viaje de COVID-19 en la calidad del aire en todo el mundo; y estimaciones de la mortalidad humana debido a la exposición prolongada al ozono y la contaminación por partículas. El lanzamiento del informe coincide con el Día Internacional de Aire Limpio para Cielos Azules de las Naciones Unidas .

Owen Cooper, de la NOAA CSL, es el editor principal de la primera edición del Boletín de la calidad del aire y el clima de la OMM , e Irina Petropavlovskikh, del Laboratorio de Monitoreo Global (GML) de la NOAA, es coautora. La NOAA también proporcionó datos de monitoreo de ozono a largo plazo de los observatorios atmosféricos de referencia en Barrow, Alaska; Mauna Loa, Hawái; y Polo Sur, Antártida.

“El cambio climático, causado por la acumulación de gases de efecto invernadero en la atmósfera, se está produciendo a lo largo de décadas y está impulsando cambios ambientales en todo el mundo. Los impactos de los contaminantes del aire, incluido el ozono y las partículas, ocurren cerca de la superficie, en escalas de tiempo de días a semanas ya través de escalas espaciales que van de local a regional. A pesar de estas diferencias, la calidad del aire y el cambio climático están fuertemente interconectados “, afirmaron los autores del informe. Por ejemplo, las actividades humanas que liberan gases de efecto invernadero de larga duración a la atmósfera también pueden aumentar las concentraciones de ozono de corta duración y material particulado en la atmósfera.

Según el nuevo informe, la temporada de incendios forestales de 2020 estuvo marcada por incendios extremos en Siberia y el oeste de los Estados Unidos, exacerbados por patrones climáticos persistentes que produjeron condiciones cálidas y secas, incluida una histórica ola de calor de alta latitud en Siberia. Los incendios en los Estados Unidos contribuyeron a niveles insalubres de contaminación del aire que afectaron a entre 20 y 50 millones de personas en el oeste de los Estados Unidos y en las regiones situadas a favor del viento.

Por el contrario, la pandemia de COVID-19 desencadenó restricciones de viaje en todo el mundo que redujeron las emisiones de muchos contaminantes del aire en 2020, aunque los impactos en los niveles de ozono, material particulado y otra contaminación en el suelo y la atmósfera variaron ampliamente. El informe concluyó que las concentraciones promedio de PM 2.5 disminuyeron entre un 30 y un 40 por ciento durante las restricciones más estrictas en 2020 en comparación con los mismos períodos en 2015-2019, aunque las PM 2.5 aumentaron en algunos lugares debido al transporte a larga distancia de polvo africano y / o quema de biomasa.

Los cambios en las concentraciones de ozono también variaron mucho en las áreas urbanas, desde ningún cambio general hasta pequeños aumentos, como fue el caso de Europa, y mayores aumentos en Asia oriental y América del Sur. El informe señala que la respuesta al ozono es complicada, con resultados preliminares que muestran disminuciones inusuales de ozono del 10 al 15 por ciento en las regiones rurales de Europa durante el verano.

El boletín también resume las últimas estimaciones, del informe Global Burden of Disease de 2019 publicado en The Lancet , de la mortalidad humana debido a la exposición a largo plazo al ozono exterior y la contaminación por partículas. Según esa evaluación, la mortalidad global aumentó de 2,3 millones en 1990 (91% debido al material particulado, 9% debido al ozono) a 4,5 millones en 2019 (92% debido al material particulado, 8% debido al ozono).

La OMM publicará este informe anualmente, con actualizaciones sobre el estado de la calidad del aire y sus conexiones con el cambio climático.

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