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Agricultores en EU extraen agua subterránea del acuífero gigante de Ogallala más rápido de lo que la naturaleza lo reemplaza

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Saben que si no conservan, el Acuífero de Ogallala, la fuente de su prosperidad, se secará. El Ogallala, también conocido como el Acuífero High Plains, es una de las fuentes subterráneas de agua dulce más grandes del mundo. Se encuentra debajo de un estimado de 174,000 millas cuadradas de las Planicies Centrales y contiene tanta agua como el Lago Hurón . Riega porciones de ocho estados, desde Wyoming, Dakota del Sur y Nebraska en el norte hasta Colorado, Kansas, Oklahoma, Nuevo México y Texas en el sur.

Pero la actual sequía que afecta a la región es inusualmente fuerte y persistente, lo que hace que los agricultores dependan más del acuífero y agudice el debate sobre su futuro. Una evaluación actual del US Drought Monitor , publicada por la Universidad de Nebraska-Lincoln, el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos y la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, muestra grandes franjas de las llanuras del sur que experimentan una sequía que va de “grave” a “excepcional” . “

Estas preocupantes perspectivas forman el telón de fondo dramático de ” Ogallala: agua para una tierra seca “, ahora en su tercera edición. En él, mis colegas historiadores John Opie y Kenna Lang Archer y yo establecemos debates actuales sobre el Acuífero Ogallala en el contexto del pasado igualmente conflictivo de la región.

Drenando la fuente

En la década de 1880, los agricultores de la región afirmaron que había un movimiento constante de agua debajo de sus pies, que llamaron “desbordamiento”, desde las Rocosas al este. El geólogo FN Darton del US Geological Survey localizó los primeros contornos del acuífero cerca de Ogallala, Nebraska. Su descubrimiento alimentó las ambiciones de los agricultores y promotores de riego. Un impulsor, William E. Smythe, visitó Garden City, Kansas, y aplaudió el futuro irrigado. El bombeo de agua subterránea, le dijo a su audiencia, construiría “pequeñas casas de agradable arquitectura. Las rodearemos de hermosos prados y los bordearemos con árboles y setos … en un nuevo Kansas dedicado a la independencia industrial”.

Los agricultores están extrayendo agua subterránea del acuífero gigante de Ogallala más rápido de lo que la naturaleza lo reemplaza

Esa visión bucólica tomó décadas para darse cuenta. Los molinos de viento solo podían bombear tanta agua, lo que limitaba la cantidad de tierra que los agricultores podían poner en producción. Y la composición de arena y grava de Ogallala disminuyó la velocidad del flujo descendente de las aguas superficiales para rellenarlo, incluso en temporadas húmedas.

Esto no importó hasta que los agricultores comenzaron a adoptar una mejor tecnología de perforación, bombas de agua a gas y sistemas de riego de alta tecnología después de la Segunda Guerra Mundial. Estos avances convirtieron a las Planicies Centrales en el mercado mundial del pan y el mercado de la carne, generando anualmente alimentos por valor de 20 mil millones de dólares.

A medida que se perforaban más bombas en el acuífero para capturar su flujo, algunas comenzaron a aparecer secas, lo que dio lugar a más perforación y bombeo. Entre finales del siglo XIX y el 2005, el Servicio Geológico de los EE. UU. Estima que el riego agotó el acuífero en 253 millones de acres-pies, aproximadamente el 9 por ciento de su volumen total. Y el ritmo se acelera. Al analizar los datos federales, The Denver Post descubrió que el acuífero se contrajo dos veces más rápido entre 2011 y 2017 que en los 60 años anteriores.

La sequía actual solo está agregando a estos males. El hidrólogo de la Universidad de California-Irvine, Jay Famiglietti, identificó a la región de Ogallala y al Valle Central de California como las dos áreas más sobrecalentadas y carentes de agua en los Estados Unidos .

Confiando en soluciones tecnológicas

Los agricultores están extrayendo agua subterránea del acuífero gigante de Ogallala más rápido de lo que la naturaleza lo reemplaza
El nivel del agua en el acuífero de Ogallala cambia desde el predesarrollo (alrededor de 1950) hasta el 2015. Crédito: USGS

Esta no es la primera vez que los humanos empujan los ecosistemas de las Planicies Centrales hasta el punto de ruptura. A partir de finales del siglo XIX, los colonos-colonos cultivaron pastos nativos que protegían el suelo. Cuando una serie de sequías intensas golpeó en la década de 1930, la tierra vegetal seca se preparó para erosionar en el infame Dust Bowl. Tormentas de viento aullando ampliamente conocidas como “ventiscas negras” borraron el sol, arrasando con la tierra expuesta y desplazando a gran parte de la población humana.

Los agricultores que perduraron durante la Segunda Guerra Mundial pusieron su esperanza en soluciones altamente diseñadas, como bombas de alta potencia y sistemas de riego de pivote central. Estas innovaciones, junto con los experimentos en curso para determinar el tipo de cultivos más rentables para cultivar y los animales para criar, alteraron profundamente los sistemas alimentarios mundiales y las vidas y los medios de subsistencia de los agricultores de las llanuras.

Hoy algunos defensores apoyan una solución similar para las necesidades de agua de los agricultores: el llamado Gran Canal de Kansas , que bombearía grandes cantidades de agua desde el río Missouri en el este a más de 360 ​​kilómetros al oeste de los condados más áridos de Kansas. Sin embargo, este proyecto podría costar hasta $ 20 mil millones para construir y requerirá desembolsos anuales de energía de $ 500 millones . Es poco probable que se construya, y sería una solución de Band-aid si lo fuera.

¿El final del riego?

En mi opinión, los agricultores de las llanuras no pueden permitirse continuar impulsando los recursos de tierras y aguas más allá de sus límites, especialmente a la luz del impacto acumulativo del cambio climático en las Planicies Centrales. Por ejemplo, un estudio reciente postula que a medida que las sequías hornean la tierra, la falta de humedad en el suelo aumenta las temperaturas. Y a medida que el aire se calienta, deseca aún más el suelo.

Este círculo vicioso acelerará la tasa de agotamiento. Y una vez que el Ogallala se vacíe, podría tomar 6,000 años para recargarse naturalmente . En palabras de Brent Rogers , director del Distrito 4 de Administración de Aguas Subterráneas de Kansas, hay “demasiadas pajillas en una taza demasiado pequeña”.

Algunos agricultores con visión de futuro están respondiendo a estos desafíos interconectados. A pesar de que persiguen la eficiencia en el riego , muchos están cambiando de cultivos de agua intensa como el algodón al trigo. Otros, especialmente en el oeste de Texas, están volviendo a la agricultura de secano sin irrigación , un reconocimiento de las grandes limitaciones de la dependencia del riego. Los agricultores que están agotando otros acuíferos en América Latina, Europa oriental, Medio Oriente y Asia podrían enfrentar opciones similares.

Ya sea que estas iniciativas se generalicen o puedan sostener la agricultura en las llanuras centrales, es una pregunta abierta. Pero, en vez de eso, los agricultores y ganaderos deben drenar el acuífero de Ogallala en busca de ganancias rápidas, la región tal vez nunca se recupere.

mundoagropecuario.com